Anniversaire : hommage à l’astronome Carl Sagan

Le 9 novembre le célèbre astronome américain Carl Sagan aurait eu 82 ans. Retour sur la vie de cet extraordinaire vulgarisateur.

Carl Sagan est né le 9 novembre 1934 à New York. Après avoir étudié la physique à l’Université de Chicago et obtenu son doctorat en astronomie et en astrophysique en 1960, il s’intéresse aux atmosphères planétaires et à la recherche d’intelligence extraterrestre. Dans les années 1970 il est nommé professeur à l’Université Cornell à Ithaca (New York) où il passera le reste de sa carrière professionnelle.

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Carl Sagan a largement contribué au programme spatial américain.

Il s’occupe de la préparation des astronautes qui partent vers la Lune dans le cadre du programma Apollo et s’implique dans les missions spatiales Mariner, Viking, Galileo et Voyager. Il est par exemple responsable du choix d’atterrissage des deux sondes Viking envoyées vers la Planète rouge (photo ci-dessus).

Mais ce qui rend Carl Sagan célèbre auprès du grand public, ce sont les messages qu’il fait placer à bord de vaisseaux spatiaux et qui s’adressent à d’éventuels extraterrestres. Des plaques en aluminium anodisé portant des messages de l’humanité sont fixées sur les vaisseaux Pioneer 10 en 1972 et Pioneer 11 l’année suivante (photo ci-dessous). En 1977 les sondes Voyager 1 et 2 emportent chacune un disque contenant des sons et des images, le Voyager Golden Record.

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Carl Sagan se révèle être un incroyable vulgarisateur à travers une vingtaine de livres (certains rédigés avec sa femme Ann Druyan) dont Cosmos, un ouvrage qui sera adapté pour la télévision (13 épisodes d’une heure) et diffusé dans de très nombreux pays.

Atteint d’une myélodysplasie, Carl Sagan meurt des suites d’une pneumonie le 20 décembre 1996 à l’âge de 62 ans.

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