Sharpless 308, une bulle cosmique géante

La constellation du Grand Chien cache une étonnante nébuleuse, Sharpless 308, qui ressemble à une énorme bulle de savon.

En 1867 les astronomes français Charles Wolf et Georges Rayet, qui travaillaient à l’Observatoire de Paris, découvrirent une nouvelle catégorie d’étoiles, des astres chauds et massifs qui éjectent beaucoup de matière emportée par un puissant vent stellaire.

Sharpless_308

Chez certaines étoiles de Wolf-Rayet le vent stellaire est un milliard de fois plus énergétique que le vent solaire à l’origine de nos aurores boréales.

Les importantes quantités de gaz soufflées dans l’espace donnent naissance à une bulle. Cette enveloppe gazeuse est ionisée par le rayonnement ultraviolet émis par l’étoile.

Un très bel exemple de bulle de Wolf-Rayet nous est donné par la nébuleuse Sharpless 308, en expansion depuis 70000 ans. Cette bulle, située à 5200 années-lumière de nous, a une taille apparente légèrement supérieure à celle de la Pleine Lune.

L’image ci-dessus a été réalisée en mai 2015 par Kfir Simon avec un télescope de 40 cm de diamètre installé en Namibie.

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