Californie : l’Observatoire du Mont Wilson cerné par les flammes

L’un des incendies qui ravagent les forêts de Californie est aux portes du célèbre Observatoire du Mont Wilson dont le personnel a été évacué.

C’est à 1.742 mètres d’altitude, dans le comté de Los Angeles, en Californie, que se trouve l’Observatoire du Mont Wilson. Les astronomes y ont écrit quelques-unes des plus belles pages de l’astronomie du XXe siècle. L’observatoire, fondé en 1904 par l’astronome George Ellery Hale, est équipé 4 ans plus tard d’un télescope de 1,5 mètre de diamètre. En 1917 l’instrument est supplanté par un télescope de 2,5 mètres de diamètre (qui resta le plus grand du monde jusqu’en 1948).

Le télescope Hooker de 2,5 mètres de diamètre. © Andrew Dunn

Ce dernier, le télescope Hooker, est utilisé par un certain Edwin Hubble.

Le célèbre astronome  finit par comprendre qu’une partie des nébuleuses qu’il observe sont en réalité des galaxies. Et que ces dernières sont situées très loin de notre Voie lactée. En mesurant le décalage vers le rouge de ces galaxies, Hubble découvre l’expansion de l’Univers. L’Observatoire du Mont Wilson compte également plusieurs télescopes solaires.

Depuis plusieurs semaines des incendies ravagent la côte ouest des États-Unis, recouvrant la Californie d’un ciel d’apocalypse. Près de mille pompiers luttent contre de nombreux foyers. Beaucoup sont hors de contrôle en raison de vents violents et de températures très élevées. Le 14 septembre l’ensemble du personnel de l’Observatoire a été évacué face à l’imminence du danger. On peut suivre l’évolution de la situation sur la page Facebook de l’Observatoire.

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