Pourquoi la Lune nous semble-t-elle plus grosse à l’horizon ?

Proche de l’horizon, la Lune nous paraît énorme alors que son diamètre apparent n’a pas changé. Notre cerveau est responsable de ce mirage perceptif.    

À chaque Pleine Lune, les témoins sont formels : notre satellite naturel leur semble énorme quand il est posé sur l’horizon. Une impression trompeuse que semblent confirmer certains clichés, comme par exemple celui réalisé par le photographe grec Elias Chasiotis en juillet 2015 montrant la Pleine Lune se lever derrière le temple de Poséidon au cap Sounion (image ci-dessous). Même impression quand on visionne la vidéo de Luke Taylor (un lever de la Pleine Lune depuis Byron Bay, à la pointe du continent australien) ou celle de Daniel Lopez (un coucher de la Pleine Lune derrière le pic du Teide, le plus haut volcan d’Espagne sur l’île de Tenerife).

Ce curieux phénomène est ce qu’on appelle un mirage perceptif dont notre cerveau est responsable.

Commençons déjà par nous convaincre que le diamètre apparent lunaire ne change pas. Il suffit pour cela de réaliser ce que les astrophotographes appellent un chapelet, une succession d’images à intervalles réguliers. Sur celui obtenu par Miguel Claro à l’occasion de la Pleine Lune des récoltes en train de se lever sur les remparts de la forteresse de Sesimbra au Portugal (ci-dessous), on voit bien que le diamètre apparent lunaire reste constant quelle que soit la hauteur de la Lune.

Un autre moyen beaucoup plus simple de vérifier que le diamètre apparent lunaire reste constant de l’horizon au zénith consiste à masquer notre satellite naturel avec un doigt, bras tendu ; là encore on remarque qu’il n’y a aucune différence.

Si la Lune nous semble énorme à l’horizon, c’est tout simplement que notre cerveau la compare aux éléments terrestres, comme si cet astre n’était qu’à quelques dizaines de kilomètres de nous, au même titre que les arbres ou les bâtiments. Voilà pourquoi elle nous semble plus grosse que lorsque nous la voyons en plein ciel. Quant aux photographies et vidéos évoquées plus haut dans cet article, elles ont été réalisées en pointant un objet terrestre éloigné avec un instrument grossissant (zoom ou lunette astronomique) ce qui donne cette sensation de Lune démesurée dans le paysage.

3 réflexions sur “ Pourquoi la Lune nous semble-t-elle plus grosse à l’horizon ? ”

  1. Merci J.B
    Je saurais désormais répondre
    à cette question mainte fois posée !
    la Lune est un  » trompe-l’œil » ;))

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