Planète Mars : spectaculaire image de la calotte polaire sud

Cette année l’opposition de Mars nous permet d’admirer la fonte de la calotte polaire sud. On y observe des phénomènes particulièrement photogéniques.

Zoom sur l’hémisphère sud :

Si vous avez suivi sur les réseaux sociaux les images de la planète Mars proposées depuis quelques semaines, vous avez sans doute remarqué la présence d’une tache blanche, la calotte polaire. En 2020 l’inclinaison de la Planète rouge nous permet d’observer le pôle sud en train de fondre en partie. Sur Mars l’été a débuté le 2 septembre dans l’hémisphère sud et la calotte polaire n’a cessé de rétrécir semaine après semaine.

La calotte polaire sud encore imposante au début du mois d’août. © Tomio Akutsu

Les premières observations des calottes polaires de Mars remontent à la fin du XVIIe siècle. Elles intriguèrent plus tard les observateurs comme Camille Flammarion ou Percival Lowell. 

Calottes permanentes ou saisonnières  :

On distingue aujourd’hui les calottes saisonnières (en hiver) et celles résiduelles (ou permanentes) en été. Les premières sont bien entendu les plus étendues. La calotte résiduelle est composée d’un empilement de couches de glace et de poussière. L’ensemble mesure plusieurs kilomètres d’épaisseur. En hiver s’y superpose une couche de glace carbonique qui ne dépasse pas un ou deux mètres d’épaisseur : c’est la calotte saisonnière.

Début octobre la calotte polaire sud a déjà bien fondu. © Anthony Wesley
Spectaculaire image :

C’est la couche de glace carbonique que la caméra de MRO (Mars Reconnaissance Orbiter) voit se sublimer (elle se transforme directement en gaz). Cette sublimation laisse apparaître les remparts de plusieurs dépressions. Des fosses dont les plus petites sur cette étonnante image mesurent une cinquantaine de mètres de diamètre. Comme des broderies dorées sur de la soie, ces remparts (composés de sable mélangé à la glace) dessinent de merveilleux motifs dans cette région polaire.

Spectaculaire image de la calotte polaire sud martienne. La sublimation de la glace carbonique laisse apparaître un étonnant paysage. © NASA / JPL / University of Arizona

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