Exoplanètes : des indices sur un spectre stellaire de 1917

En examinant un spectre de l’étoile de van Maanen pris en 1917, un chercheur a découvert des indices en faveur de l’existence d’exoplanètes. 

Le 6 octobre 1995 les chercheurs suisses Michel Mayor et Didier Queloz découvraient la première planète extrasolaire, 51 Pegasi b, à l’aide du télescope de 1,93 m de l’Observatoire de Haute-Provence. Mais la première preuve de l’existence d’exoplanètes est peut-être beaucoup plus ancienne.

En vidéo : qu’est-ce qu’une exoplanète ?

En 1917 l’astronome néerlando-américain Adriaan van Maanen (1884 – 1946) découvre dans la constellation des Poissons une naine blanche située à un peu plus de 14 années-lumière du Soleil. Le spectre de cet astre, qui prend le nom d’étoile de van Maanen, est enregistré sur une plaque de verre peu après à l’Observatoire du mont Wilson par Walter Adams (1876 – 1956), l’astronome qui en deviendra le directeur quelques années plus tard.

Ce spectre est archivé comme 250.000 autres plaques et ne revoit le jour que dernièrement à la demande de Jay Farihi (University College of London), un chercheur qui conduit une étude sur les exoplanètes autour des naines blanches (voir sa publication sur Arxiv).

spectre

En examinant le spectre de l’étoile de van Maanen réalisé en 1917, Jay Farihi a la surprise de découvrir deux raies d’absorption (voir ci-dessus) comme on en observe dans les spectres des naines blanches dites « polluées », des astres entourés de vastes anneaux composés de débris planétaires mais également d’astéroïdes (voir par exemple les observations de la naine blanche WD 1145+017 réalisées en 2014 par le télescope spatial Kepler), de comètes et même de planètes.

Walter Adams et ses collègues auraient été bien en peine en 1917 d’interpréter la signification de ces deux raies d’absorption ; il n’empêche qu’on peut se demander quels trésors recèlent encore les plaques photographiques archivées à l’Observatoire du mont Wilson…

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