La sonde Juno immortalise l’ombre de Io sur Jupiter

La sonde Juno nous propose une spectaculaire image de l’ombre du satellite Io se projetant sur la haute atmosphère de la planète géante Jupiter.

Ombres sur une planète géante :

Depuis l’été 2016 la sonde américaine Juno est en orbite autour de la plus grosse planète du Système solaire. Elle nous envoie régulièrement de superbes clichés comme par exemple une saisissante image des deux anticyclones géants de Jupiter. Cette fois la caméra JunoCam a capturé l’ombre du satellite Io (en anglais ici).

L’ombre du satellite Io sur Jupiter. © NASA/JPL-Caltech/SwRI/MSSS/Kevin M. Gill (CC-BY)

Si nous pouvions nous installer au sommet des couches nuageuses de Jupiter, nous observerions régulièrement des éclipses en raison du nombre élevé de satellites. Une étude récente suggère que plus de 600 lunes pourraient graviter autour de la géante gazeuse !

Io la lune volcanique :

Des quatre lunes galiléennes (celles découvertes par Galilée en 1610), Io est sans doute la plus surprenante. Ce brillant satellite de magnitude 5 (il serait même visible à l’œil nu s’il n’était pas perdu dans l’éclat éblouissant de Jupiter) un peu plus gros que la Lune orbite à 350.000 kilomètres de son imposante voisine, ce qui déclenche d’importants effets de marée en son sein. Le 9 mars 1979, alors qu’elle analysait l’une des images transmises par la sonde Voyager 1Linda Morabito, membre du Jet Propulsion Laboratory, détecta un nuage sur Io : elle venait de découvrir le premier exemple de volcanisme actif en dehors de la Terre.

Io, l’un des quatre satellites découverts par l’astronome italien Galilée en 1610. © NASA
Un satellite déformé :

Déjà malmené par la proximité de Jupiter, Io est également tiraillé par les passages des lunes Europe et Ganymède. Les conséquences sont spectaculaires : la surface du satellite peut se soulever d’une centaine de mètres, à comparer aux 18 mètres d’amplitude maximale des marées terrestres (dans le cas de notre planète cette déformation concerne une masse liquide, pas une croûte solide !). D’autre part l’orbite du satellite le contraint à couper les lignes du champ magnétique de la planète géante, le transformant en puissant générateur électrique : on a mesuré des courants jusqu’à 400.000 volts pour une intensité de 3 millions d’ampères !

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