Albiréo, la plus belle étoile double du ciel

La constellation du Cygne héberge une étoile double aux couleurs particulièrement contrastées, Albiréo. Un joyau accessible aux astronomes amateurs. 

La constellation du Cygne, appelée aussi la Croix du Nord (par comparaison à la Croix du Sud) ressemble à un grand oiseau qui traverse la Voie lactée les nuits d’été et se dirige vers le sud : alors que la queue est marquée par Alpha Cygni (Deneb), l’une des composantes du Triangle d’été, la tête du volatile, qui se situe à la limite de la constellation du Petit Renard, correspond à l’étoile Bêta Cygni (Albiréo), ce qui lui vaut parfois le surnom « d’étoile du bec ».

Localisation de l’étoile double Albiréo. © Jean-Baptiste Feldmann/CIELMANIA

Cet astre n’est pas particulièrement lumineux (magnitude 3) mais quand on la regarde dans un télescope on découvre un spectacle étonnant.

Observée avec un grossissement d’au moins 30 fois, Albiréo révèle sa vraie nature : on découvre une étoile double séparée de sa voisine de 34 secondes d’arc (en gros le diamètre apparent de Jupiter lorsqu’elle se situe à 6 unités astronomiques de nous). Il s’agit en réalité d’un « faux » système binaire comme l’ont révélé les mesures effectuées par le satellite Gaia : les deux astres, séparés d’environ 60 années-lumière, ne sont pas liés gravitationnellement.

Albiréo dans un grand télescope professionnel. © Palomar Observatory

Il existe de nombreuses étoiles doubles ou multiples dans le ciel, mais ce couple a la particularité de présenter une différence de couleur très nette : Albiréo A (magnitude 3) tire sur le jaune alors que sa voisine (la composante B de magnitude 5) est bleutée (elle est donc plus chaude mais moins brillante). Ce système binaire très contrasté est même accessible aux astronomes amateurs (voir le dessin ci-dessous) qui les comparent à un topaze et un saphir.

C’est le moment idéal pour admirer ce beau couple stellaire (la composante A est également double mais trop serrée pour être séparée dans un télescope amateur) puisque la constellation du Cygne déploie actuellement ses larges ailes au zénith en début de nuit.

2 réflexions sur “ Albiréo, la plus belle étoile double du ciel ”

    1. Avec PhotoFiltre, Louis ; je fais un dessin sur feuille derrière l’oculaire avec une cotation pour l’éclat des étoiles, puis je refais un dessin sur ordinateur ensuite le plus fidèlement possible.

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