Archives pour l'étiquette Pluton

Pour New Horizons, les astronomes traquent 2014 MU69

Trois occultations d’étoiles par 2014 MU69 devraient permettre d’en savoir un peu plus sur ce petit corps que survolera la sonde New Horizons en 2019.

Le 24 juin 2014 la caméra à large champ (WFC3) du télescope spatial Hubble découvrait 2014 MU69, un petit corps rocheux dont la taille est estimée à 40 km. Très faiblement lumineux (magnitude 26,8), cet objet se situe à plus de 43 Unités Astronomiques du Soleil dans la ceinture de Kuiper. Cette dernière ressemble à la ceinture d’astéroïdes située entre Mars et Jupiter mais se trouve beaucoup plus loin, au delà de l’orbite de Neptune.

2014 MU69 a été choisi pour recevoir la visite de New Horizons le 1er janvier 2019.  Les astronomes aimeraient bien que la sonde qui a survolé la planète naine Pluton et son compagnon Charon en 2015 leur permette d’en apprendre un peu plus sur les corps qui constituent la ceinture de Kuiper. On peut en effet imaginer que leur composition est restée inchangée depuis la formation du Système solaire.   Continuer la lecture

En vidéo : le fascinant survol du cratère Occator sur Cérès

La NASA vient de publier une vidéo du survol d’Occator par la sonde spatiale Dawn. Il s’agit d’un mystérieux cratère situé sur la planète naine Cérès.

Avec 940 km de diamètre, Cérès est la plus petite planète naine connue. Située au cœur de la ceinture d’astéroïdes, elle a été découverte le 1er janvier 1801 par Giuseppe Piazzi.

Après avoir orbité autour de Vesta entre juillet 2011 et septembre 2012, la sonde Dawn (lancée le 27 septembre 2007) est arrivée à proximité de Cérès au mois de mars 2015. Depuis la mi-décembre 2015 Dawn est en orbite à sa plus courte distance (380 km), ce qui permet d’obtenir des images très détaillées de la surface de cette planète naine avec une résolution de 35 m par pixel.

Parmi les nombreuses interrogations soulevées lors du survol de Cérès par la sonde Dawn, la présence de 130 points lumineux (qui tranchent au milieu d’un paysage aussi sombre que de l’asphalte) a beaucoup intrigué les planétologues. Continuer la lecture

Comment sauver le télescope qui a découvert Pluton

Une campagne de financement participatif est lancée pour sauver le télescope qui permit à Clyde William Tombaugh de découvrir Pluton il y a 86 ans.  

Le 18 février 1930, l’astronome américain Clyde William Tombaugh, âgé de 24 ans, découvrit Pluton, la neuvième planète du Système solaire reclassée depuis 2006 dans le groupe des planètes naines par l’Union Astronomique Internationale (IAU). La découverte fut réalisée en comparant des plaques photographiques obtenues avec un nouveau télescope de 13 pouces (environ 32,5 cm de diamètre) installé à l’Observatoire Lowell près de Flagstaff en Arizona.

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En observant des images prises les 23 et 29 janvier 1930 à l’aide d’un comparateur à clignotement, Tombaugh (image ci-dessus) remarqua qu’un point lumineux s’était déplacé par rapport au fond du ciel étoilé. Sa découverte fut confirmée le 13 mars par une équipe de l’Observatoire Lowell (cet observatoire avait été fondé en 1894 par un riche astronome amateur, Percival Lowell, fervent défenseur de la théorie des canaux martiens).

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Un an après le survol de Pluton par la sonde New Horizons, l’Observatoire Lowell lance une campagne de crowdfunding pour financer la restauration du télescope utilisé par Clyde William Tombaugh et de sa coupole (image ci-dessus). Continuer la lecture

New Horizons dévoile l’incroyable surface de Pluton

Poursuivant son voyage dans le Système solaire, la sonde américaine New Horizons nous transmet les incroyables images de son survol de Pluton.

Alors qu’elle se trouve déjà à plus de 70 millions de km de Pluton et qu’elle se dirige vers la ceinture de Kuiper (où elle pourrait survoler en janvier 2019 l’astéroïde 2014 MU69), la sonde New Horizons nous envoie les images qu’elle a prises le 14 juillet dernier lorsqu’elle est passée à 12 500 km de la planète naine. La NASA a publié le 11 septembre une nouvelle série de clichés.

En vidéo : survolez pour la première fois les plaines et montages gelées de Pluton

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Après Pluton, New Horizons dévoile Nix et Hydre

La sonde New Horizons a transmis des images des satellites Nix et Hydre obtenues lors de son survol de la planète naine Pluton le 14 juillet dernier.

Après l’hallucinant survol des glaces de Pluton par New Horizons, La sonde américaine nous propose de découvrir Nix et Hydre, 2 des 5 satellites (Charon, Hydre, Nix, Styx et Kerbéros) de la planète naine. Nix et Hydre ont été découverts par le télescope spatial Hubble en 2005.

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Nix est une lune gelée en forme de haricot d’environ 42 kilomètres de long et 36 kilomètres de large.

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La sonde New Horizons survolera Pluton le 14 juillet

Au terme d’un voyage de 9 ans, la sonde américaine New Horizons survolera la planète naine Pluton le 14 juillet à une distance de 12500 km. 

Lancée le 19 janvier 2006, New Horizons est une sonde de moins de 500 kg alimentée en énergie par 11 kg de plutonium (son voyage l’emmène trop loin du Soleil pour pouvoir utiliser des panneaux photovoltaïques).

Elle dispose de 8 instruments scientifiques dont un spectromètre qui vient de confirmer la présence de méthane sur Pluton sous forme de glace (la température de surface avoisine les -223°C).

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La sonde est également  dotée d’un imageur haute résolution LORRI (LOng Range Reconnaissance Imager) qui nous dévoile peu à peu Pluton (un astre découvert en 1930 par l’astronome américain Clyde Tombaugh) ainsi que ses cinq satellites : Charon, Hydre, Nix, Kerbéros et Styx.

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On a réveillé la sonde New Horizons

Souvenez-vous : en août 2006, au cours d’une réunion à Prague, l’Union Astronomique Internationale (IAU) décidait de reclasser Pluton dans le groupe des planètes naines (un stade intermédiaire entre planète et petit corps), qui compte à ce jour cinq membres : Cérès, Pluton, Hauméa, Makémaké et Éris.

Cette décision n’avait sans doute pas beaucoup ému la sonde américaine New Horizons partie quelques mois plus tôt (en janvier 2006) pour un long voyage qui va l’amener à survoler Pluton (et son très gros satellite Charon) pendant l’été 2015.

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Après 1873 jours d’hibernation (la sonde étant mise hors tension pour ménager ses composants), elle vient d’être réveillée. Elle se trouve actuellement à plus de  4,6 milliards de kilomètres de la Terre et il lui reste 257 millions de kilomètres à parcourir avant de survoler Pluton le 14 juillet 2015 à une distance de 10.000 kilomètres et à une vitesse de 11 km/sec.

Après son survol de Pluton, la sonde poursuivra son voyage en direction d’un groupe de planétésimaux qui orbitent à 1,5 milliard de kilomètres de Pluton dans une zone appelée la ceinture de Kuiper. La NASA annoncera en 2016 les cibles choisies pour cette exploration.