Comment sauver le télescope qui a découvert Pluton

Une campagne de financement participatif est lancée pour sauver le télescope qui permit à Clyde William Tombaugh de découvrir Pluton il y a 86 ans.  

Le 18 février 1930, l’astronome américain Clyde William Tombaugh, âgé de 24 ans, découvrit Pluton, la neuvième planète du Système solaire reclassée depuis 2006 dans le groupe des planètes naines par l’Union Astronomique Internationale (IAU). La découverte fut réalisée en comparant des plaques photographiques obtenues avec un nouveau télescope de 13 pouces (environ 32,5 cm de diamètre) installé à l’Observatoire Lowell près de Flagstaff en Arizona.

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En observant des images prises les 23 et 29 janvier 1930 à l’aide d’un comparateur à clignotement, Tombaugh (image ci-dessus) remarqua qu’un point lumineux s’était déplacé par rapport au fond du ciel étoilé. Sa découverte fut confirmée le 13 mars par une équipe de l’Observatoire Lowell (cet observatoire avait été fondé en 1894 par un riche astronome amateur, Percival Lowell, fervent défenseur de la théorie des canaux martiens).

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Un an après le survol de Pluton par la sonde New Horizons, l’Observatoire Lowell lance une campagne de crowdfunding pour financer la restauration du télescope utilisé par Clyde William Tombaugh et de sa coupole (image ci-dessus).

Le télescope, qui n’a plus été utilisé depuis 1996, année pendant laquelle il servit à photographier les comètes Hyakutake et Hale-Bopp, a besoin d’une cure de rajeunissement. Mais c’est surtout la restauration de sa coupole en bois, sérieusement entamée par la pourriture, qui absorbera la plus grande partie des 23.000 dollars que la campagne de financement participatif espère réunir.

Si l’opération est un succès, l’instrument pourra alors de nouveau être pointé vers le ciel et les visiteurs nocturnes éprouveront sans aucun doute le grand frisson quand ils auront repéré avec cet instrument le petit point lumineux de Pluton au milieu d’un champ d’étoiles.

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